Murió el director de orquesta James Levine

James Levine, maestro guía de la Metropolitan Opera durante más de 40 años y uno de los directores más influyentes y admirados del mundo hasta que las acusaciones de abuso y acoso sexual pusieron fin a su carrera, murió el 9 de marzo en Palm Springs, California. Tenía 77 años.

 

Por Anthony Tommasini para https://www.nytimes.com/

 

Su muerte fue confirmada el miércoles por la mañana por el Dr. Len Horovitz, su médico. La causa no se dio a conocer de inmediato, ni estaba claro por qué la muerte no se había anunciado antes. Había estado viviendo en Palm Springs.

Después de investigar los relatos de irregularidades sexuales del Sr. Levine con hombres más jóvenes durante décadas, el Met primero lo suspendió y luego lo despidió en 2018, una caída en desgracia a la edad de 74 años. Contraatacó con una demanda por difamación .

Antes de que surgiera el escándalo, Levine era un maestro muy querido que durante décadas ayudó a definir el Met, la organización de artes escénicas más grande del país, expandiendo su repertorio y puliendo su orquesta de clase mundial. Y su trabajo se extendió mucho más allá de esa empresa. Durante siete años, a partir de 2004, fue el director musical de la Orquesta Sinfónica de Boston, obteniendo grandes elogios durante sus temporadas iniciales por revitalizar ese estimado conjunto, defender la música contemporánea y encargar importantes obras de compositores vivos.

El Sr. Levine también se desempeñó como director musical de la Filarmónica de Munich durante cinco años (1999-2004). Tuvo largas asociaciones con la Filarmónica de Berlín, la Filarmónica de Viena y la Orquesta Sinfónica de Chicago, como director musical de su Festival Ravinia durante más de 20 años.

Sus últimos años como maestro se vieron afectados por crisis de salud, incluido un crecimiento canceroso en su riñón y una cirugía  después de que tropezó en el escenario del Symphony Hall en Boston en 2006. Los problemas obligaron a Levine a perder semanas. incluso meses, de actuaciones. En marzo de 2011, ante la realidad, renunció al cargo de Boston.

 

A pesar de la ruptura con el Met Opera, es en esa institución donde se definirá principalmente el legado musical del Sr. Levine. Tuvo una asociación de 47 años con la casa y sirvió en varios puestos de liderazgo artístico allí. “Ningún artista en los 137 años de historia del Met tuvo un impacto tan profundo como James Levine”, dijo Peter Gelb, gerente general de la compañía, en un comunicado. «Elevó los estándares musicales del Met a nuevas y mayores alturas durante un mandato que abarcó cinco décadas».

La mayoría de los directores de orquesta de la generación del Sr. Levine mantuvieron carreras internacionales, yendo de un lugar a otro y sin estar atados por mucho tiempo en ningún puesto. El compromiso de Levine con el Met fue un retroceso a la era de directores como su mentor George Szell, quien fue el director musical de la Orquesta de Cleveland durante 24 años.

Desde el principio, su asociación con el Met pareció una combinación ideal de músico, forma de arte e institución. Unas semanas antes de cumplir 29, debutó en “Tosca” de Puccini el 5 de junio de 1971, una matiné para la que no había tenido ensayos teatrales con el elenco estelar, encabezado por Grace Bumbry como Tosca y Franco Corelli como Cavaradossi. Al revisar la actuación, Allan Hughes de The New York Times escribió que el Sr. Levine «puede ser una de las mejores adquisiciones de podio del Metropolitan en algún tiempo».

En 1973, el Sr. Levine fue nombrado director principal de la compañía, la primera persona en ocupar ese puesto. Al año siguiente, con la partida de Rafael Kubelik, quien tuvo un mandato breve e incómodo como director musical, Levine asumió ese título y se instaló para lo que resultaron ser 2.552 actuaciones, mucho más que cualquier otro director de su historia -así como la creación de un extenso catálogo de grabaciones y videos, incluidas algunas producciones históricas del Met. Dirigió con confianza tanto a los primeros Mozart como al espinoso Schoenberg, y trajo obras como “Wozzeck” de Berg de las afueras al centro del repertorio de la compañía.

Con una estatura baja, una cara redonda, una melena rizada descuidada y una complexión corpulenta, el Sr. Levine no tenía la figura de un maestro carismático. Su padre solía empujarlo para que adelgazara, le cortara el pelo y le pusiera lentes de contacto, pero Levine se resistió. “Dije que me haría todo lo contrario del gran perfil que tendré la satisfacción de saber que estoy comprometido porque soy músico, y no porque las damas se desmayen en el primer balcón”, dijo en un artículo de portada de la revista Time de 1983. De hecho, Levine amplió la percepción del público de lo que debería ser un director y, a través de decenas de transmisiones de «Live From the Met» en la televisión pública, se convirtió en uno de los músicos clásicos más reconocidos de su tiempo, incluso compartiendo la pantalla con Mickey Mouse en «Fantasía 2000» de Disney.

No era un acróbata del podio como Leonard Bernstein ni un técnico de rostro sombrío como Szell. Sus movimientos eran ágiles pero nunca llamaban la atención. Animó a los músicos de orquesta a que miraran su rostro, que resplandecía de placer cuando las cosas iban bien y señalaba una alerta cuando se le pedía. “Dame unos ojos” era su petición frecuente.

 

Un sentido del drama musical

Algunos críticos dijeron que el trabajo de Levine carecía de un carácter identificable. Aunque su enfoque interpretativo, incluso en asuntos tan básicos como los tempos, fluctuó marcadamente a lo largo de su carrera, ciertas cualidades fueron consistentes. Sus interpretaciones fueron claras, rítmicamente incisivas sin ser duras y con una estructura convincente, al tiempo que permitían a las líneas melódicas un amplio espacio para respirar. Como era de esperar, dada su inmersión en la ópera, tenía un agudo sentido del drama que se reflejaba en sus relatos de la literatura sinfónica. Por encima de todo, Levine valoraba la naturalidad, sin nada que pareciera forzado, ya fuera un arrebato tormentoso en una ópera de Wagner o un pasaje reflexivo de una sinfonía de Mahler.

A finales de la década de 1980, la Met Orchestra se consideraba entre los mejores conjuntos de teatros de ópera del mundo. Eso no fue suficiente para el Sr. Levine. Instituyó una serie regular de conciertos de orquesta en el Carnegie Hall y transformó lo que habían sido programas periódicos de música de cámara con músicos del Met en el popular Met Chamber Ensemble.

Un pianista competente y elegante, forjó estrechos lazos musicales con los músicos del Met interpretando obras de cámara con ellos. Con el tiempo, muchos críticos llegaron a considerar a la Met Orchestra a la par con los principales conjuntos sinfónicos del mundo.

Levine comenzó su carrera en la ópera en un momento en que se percibía que el género estaba en declive. «Cuanto más nos alejamos de la tradición viva de la ópera, más difícil es encontrar voces y personalidades para interpretarla de manera convincente», dijo en un artículo de 1985 en The New YorkTimes Magazine.

Para lidiar con esta situación, argumentó, era esencial que el Met situara los asuntos artísticos bajo la guía de un maestro impregnado de la tradición, es decir, él mismo. Pronto estaba dirigiendo hasta un tercio de las actuaciones del Met cada temporada, reclamando para sí mismo la mayoría de las obras principales, las nuevas producciones y las estrellas más importantes. Su rápido ascenso en el Met fue visto por muchos como una toma de poder. Fueron frecuentes las quejas de que gigantes de la ópera como Claudio Abbado, Carlos Kleiber, Georg Solti y Riccardo Muti tenían poca presencia o estaban ausentes de las filas de la dirección.

En su defensa, el Met explicó que dado el sistema de repertorio de la compañía, con múltiples obras en ejecución simultáneamente durante una semana, dirigir una ópera implicaba un compromiso que muchos maestros destacados no estaban dispuestos a asumir. Además, era difícil discutir con el éxito. Quizás Levine estaba acaparando el podio y manteniendo a raya a sus rivales, pero el público y los críticos estaban entusiasmados con los resultados artísticos.

Los rumores sobre la supuesta conducta sexual inapropiada del Sr. Levine con hombres más jóvenes lo habían seguido durante décadas. Aunque las organizaciones de noticias habían examinado periódicamente la historia, no apareció nada concreto hasta diciembre de 2017. En medio de la ola de acusaciones contra hombres poderosos en lo que se denominó el movimiento #MeToo, cuatro hombres hicieron públicas las acusaciones de que Levine había abusado sexualmente ellos. Se alega que los hechos se remontan a 1968 y comenzaron, sostuvieron los acusadores, cuando eran adolescentes.

Después de que se informaran sus acusaciones en The New York Post y The Times, el Met contrató a un estudio de abogados externo para investigar y suspendió al Sr. Levine en espera de los resultados. En marzo de 2018, después de que la investigación encontró lo que el Met llamó evidencia creíble de que el Sr. Levine se había involucrado en una «conducta sexualmente abusiva y de acoso», la compañía lo despidió.

Días después, el Sr. Levine demandó al Met por incumplimiento de contrato y difamación. La demanda afirmaba que Peter Gelb, que había sido gerente general desde 2006 y en público había sido un firme partidario del Sr. Levine, había «aprovechado descaradamente» las acusaciones de mala conducta como «un pretexto para poner fin a una campaña personal de larga data para obligar a Levine a salir». La compañía respondió en mayo de ese año con una contrademanda, dando a conocer evidencia de que, según una declaración de la compañía, el Sr. Levine había «usado su reputación y posición de poder para abusar de artistas», citando ejemplos de mala conducta que dijo que había ocurrió desde la década de 1970 hasta 1999.

La demanda de Levine buscaba al menos $ 5,8 millones. El Met buscó aproximadamente la misma cantidad. Las dos partes llegaron a un acuerdo en el verano de 2019 y acordaron que el Met y su aseguradora pagarían a Levine 3,5 millones de dólares.

En julio de 2020, el festival Maggio Musicale en Florencia, Italia, anunció su regreso al podio en enero siguiente, pero esas actuaciones fueron canceladas debido a la pandemia de coronavirus.

 

Un talento joven

James Lawrence Levine nació el 23 de junio de 1943 en Cincinnati. Aunque su herencia era alemana, letona y húngara, todos sus abuelos nacieron en los Estados Unidos. Su padre, Lawrence Levine, bajo el nombre de Larry Lee, fue líder de banda y cantante de pop en Los Ángeles durante la década de 1930; más tarde regresó a Cincinnati, su ciudad natal, para trabajar en el negocio de ropa de su padre. La madre del Sr. Levine había sido actriz en Nueva York bajo el nombre de Helen Golden y tuvo un papel principal junto a John Garfield en Broadway en «Have Wonderful Time» en 1937.

A la edad de 2 años, el Sr. Levine estaba seleccionando melodías en el piano Chickering de la familia. Las lecciones formales con Gertrude Englander comenzaron cuando él no tenía 5 años. Thor Johnson, el director de la Sinfónica de Cincinnati, se interesó por el joven Jimmy, quien avanzó rápidamente y debutó con la orquesta a los 10 años, tocando el Concierto para piano n.°1 de Mendelssohn. 

Su maestro persuadió a sus padres para que lo llevaran a Nueva York para una evaluación en la Juilliard School. La reconocida pedagoga de piano Rosina Lhevinne lo escuchó tocar e instó al decano de la escuela a ofrecerle una beca.

Pero los padres del Sr. Levine no querían interrumpir su infancia en Cincinnati. Había más cosas en el mundo que música, dijo su madre. Jimmy necesitaba aprender a ser una persona plena ya vivir con sus dos hermanos menores: Thomas, un artista, quien más tarde se convirtió en asistente de su hermano; y Janet, quien se convirtió en psicóloga clínica.

En lugar de instalar a su hijo en Nueva York, los Levine organizaron viajes regulares a la ciudad, generalmente cada dos semanas. Volaría a Nueva York el viernes por la noche, tomaría lecciones con la Sra. Lhevinne el sábado por la mañana, asistiría a la matiné del Met o al concierto de la orquesta por la noche, tomaría otra lección el domingo y luego regresaría a casa esa misma tarde.

En 1956, el Sr. Levine fue al Festival de Marlboro en Vermont, donde trabajó con el pianista Rudolf Serkin y fue el maestro de coro de una interpretación de “Così Fan Tutte” de Mozart a cargo de los músicos y cantantes residentes. Al año siguiente, pasó el primero de 14 veranos en el Festival de Música de Aspen en Colorado, donde se comprometió con una carrera como director.

En 1961, después de graduarse de la escuela secundaria, se mudó a Nueva York y se inscribió en la división universitaria de Juilliard, donde estudió con el director de orquesta Jean Morel. En un programa de verano en Baltimore en 1964, el American Conductors Project, fue escuchado por Szell, quien lo invitó a venir a Cleveland para ser su asistente. El Sr. Levine dejó Juilliard sin completar un título y pasó los siguientes seis años trabajando en estrecha colaboración con Szell.

El debut de Levine con la Orquesta de Cleveland se produjo en 1967, dirigiendo el poema tonal de Strauss «Don Juan». Mientras estaba allí, conoció a Suzanne Thomson, una joven oboísta de Detroit, que dejó de lado su propia carrera para convertirse en su asistente personal y compañera de vida, compartiendo su apartamento del Upper West Side de principios de la década de 1970.

El Sr. Levine fue prudente con respecto a su vida privada y se negó a hablar sobre su orientación sexual o sus relaciones románticas. En una entrevista de 1998 con The Times, explicó por qué se había negado a comentar los rumores y «esas tonterías» a lo largo de los años. “Nunca he podido hablar en público de generalidades sobre mi vida privada”, dijo. «Día a día, mi mundo está lleno de música real, personas reales, interacciones reales». Añadió casi quejumbroso: “¿Cuánto tienes para dar? ¿Qué tan bueno tienes que ser? «

En 1966, mientras aún trabajaba con Szell en Cleveland, el Sr. Levine fundó la University Circle Orchestra, un conjunto de jóvenes músicos interesados ​​en la música contemporánea. Al año siguiente, dirigió la orquesta en el estreno de “Correspondences” de Milton Babbitt, una obra de 12 tonos formidablemente difícil, que se ganó la admiración duradera de su compositor.

En marzo de 2018, The Boston Globe publicó una larga exposición de los años del Sr.Levine con este grupo de estudiantes en Cleveland, basándose en unas dos docenas de entrevistas con exalumnos y músicos, quienes describieron una atmósfera de culto alrededor del Sr.Levine, aunque no era mucho mayores que ellos. Los participantes, que se hicieron conocidos como «Levinitas», recordaron el menosprecio de su mentor, las pruebas de lealtad e incluso el sexo en grupo.

 

Solo 15 años después de su debut en el Met, el papel de liderazgo de Levine allí se formalizó en 1986, cuando se convirtió en director artístico de la casa, un título que se redujo a director musical en 2004, cuando comenzó su mandato con la Sinfónica de Boston.

También tenía otras asociaciones importantes. Hizo su debut en el Festival de Salzburgo en 1976 dirigiendo “La Clemenza di Tito” de Mozart en una producción histórica de Jean-Pierre Ponnelle. En 1982 hizo su debut en el Festival de Bayreuth en Alemania, dirigiendo la producción centenaria de «Parsifal» de Wagner. En ese momento, Bayreuth todavía estaba manchado por el antisemitismo de Wagner y algunos de los descendientes de Wagner, quienes dirigían el festival durante el ascenso de los nazis y se codeaban con Hitler. Los directores del festival confiaron a propósito esta producción histórica al Sr. Levine, que era judío. “Parsifal”, una obra que dirigió con amplia y luminosa elocuencia, se convirtió en una especialidad de Levine.

Aunque hizo óperas del siglo XX como «Moses und Aron» de Schoenberg, «Lulu» de Berg y «The Rake’s Progress» de Stravinsky, fundamentales para la identidad del Met, Levine no pudo convertir la compañía en una casa que alimentara una nueva ópera. Para una institución internacional tan prestigiosa, la lista de estrenos del Met durante la era Levine, que incluye obras de John Corigliano, John Harbison, Philip Glass, Tobias Picker y Tan Dun, no era larga.

 

En entrevistas a lo largo de los años, el Sr. Levine afirmó que trató de encargar nuevas obras, pero que el Met era una institución monumental y lenta. Una vez también lamentó la escasez de óperas nuevas suficientemente buenas.

En la década de 1990, la relación de Levine con Joseph Volpe , el eficaz y combativo director general del Met, a veces era tensa. El Sr. Volpe respetaba al Sr. Levine y le dio la mayor parte de lo que quería, pero puso freno a proyectos financieramente arriesgados (como un concierto de la desalentadora “Sinfonía de los mil” de Mahler) y varias ideas de encargos.

A medida que los supertítulos se hicieron populares en otras compañías de ópera, incluida la Ópera de la ciudad de Nueva York, al lado del Met en el Lincoln Center, Levine argumentó que los clientes informados de su casa los encontrarían una distracción. Los supertítulos llegarían al Met «sobre mi cadáver», dijo en una entrevista de 1985, un comentario que llegó a lamentar.

Volpe, quien no estuvo de acuerdo, prevaleció, y en 1995 la casa presentó su tecnología innovadora, Met Titles, que empleaba pantallas individuales montadas en el respaldo del asiento frente a cada miembro de la audiencia. Los títulos podrían activarse o desactivarse individualmente, una característica que, según Levine, había mejorado su objeción.

 

Podios en Munich y Boston

El Sr. Levine estaba ansioso por dejar su huella en el legado de la música sinfónica y cultivar una orquesta importante. Esto llevó a lo que muchos vieron como un movimiento curioso en su carrera: convertirse en director principal de la Filarmónica de Munich.

Su selección fue objeto de acalorados debates en la prensa alemana, en parte debido a su salario (1,2 millones de dólares), en un momento en que las instituciones culturales en Alemania se veían obligadas a aceptar subsidios gubernamentales más pequeños. Aunque la orquesta avanzó a pasos agigantados bajo el liderazgo de Levine, la relación resultó decepcionante. No estaba dispuesto a recortar su horario del Met para pasar más tiempo en Munich. Cuando llegó la Sinfónica de Boston, se mostró receptivo.

El Sr. Levine comenzó su mandato en Boston en el otoño de 2004 con una imponente interpretación de la “Sinfonía de los mil” de Mahler, la pieza que había anhelado interpretar con la orquesta y el coro del Met. Inicialmente, el Sr. Levine pudo mantener una participación total y altos estándares en el Met mientras prosperaba en Boston, donde finalmente pudo encargar obras importantes de importantes compositores, especialmente Elliott Carter y Charles Wuorinen, y construir un legado. Pero pronto surgieron preocupaciones sobre su salud.

 

A partir de la década de 1990, el Sr. Levine sufrió temblores en la mano izquierda y la pierna izquierda. Para compensar, desarrolló una técnica con movimientos mínimos de la mano y finalmente la llevó a cabo mientras estaba sentado en una silla alta y giratoria. En 1996, para el 25 aniversario de su debut en el Met, dirigió la orquesta y el coro del Met en un concierto de gala que duró ocho horas e involucró a unos 60 cantantes aclamados que interpretaron 42 selecciones. Como relató la autora Johanna Fiedler en “Molto Agitato”, una historia del Met, los detractores de Levine consideraron la gala como un acto indecoroso de auto-celebración. Otros se sintieron inspirados al ver al Sr. Levine marcando la ocasión trabajando tan duro.

Aún así, con sobrepeso y exceso de trabajo, a menudo se movía con vacilación. En un artículo de The New York Times en la primavera de 2004, varios miembros de la orquesta del Met se quejaron de forma anónima de que las señales de batuta del Sr. Levine se estaban volviendo difíciles de leer y que su atención a veces decaía durante actuaciones largas.

En 2008, Levine se sometió a una cirugía para extirpar un quiste canceroso de un riñón, lo que provocó que se retirara de la mayor parte de esa temporada en Tanglewood, la casa de verano de la Sinfónica de Boston. Cuando renunció, la sinfonía calculó que se había perdido una quinta parte de sus actuaciones programadas.

En el Met, con el apoyo del Sr. Gelb, el Sr. Levine limitó su agenda a los proyectos que más le importaban y cedió algunas producciones importantes y avivamientos importantes a invitados, incluidos Muti, Esa-Pekka Salonen y Simon Rattle.

Gelb mantuvo a Levine como director musical incluso durante un período de dos años cuando los problemas de salud le impidieron actuar. Cuando, en mayo de 2013, dirigió un concierto de la Met Orchestra en el Carnegie Hall, un regreso triunfal, el Sr. Levine usó una silla de ruedas motorizada, que continuó empleando en la casa. En abril de 2016, Gelb lo ayudó a ocupar un nuevo puesto como director musical emérito.

 

La última aparición de Levine en el Met, el 2 de diciembre de 2017, fue una presentación matinal del sábado del Réquiem de Verdi con la orquesta, el coro y cuatro solistas vocales. Ese día parecía fatigado y la actuación fue algo mediocre. Esa noche, se conoció la noticia de las acusaciones en su contra.

 


*Anthony Tommasini es el principal crítico de música clásica. Escribe sobre orquestas, ópera y diversos estilos de música contemporánea, e informa regularmente de los principales festivales internacionales. Pianista, tiene un Doctorado en Artes Musicales de la Universidad de Boston.@TommasiniNYT

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